Les entreprises ont généralement recours à la substitution de matériaux pour des raisons de coût, de performance et de poids. Par exemple, elles cherchent en permanence des moyens de gagner du poids sur leurs produits. Les entreprises remplacent habituellement le métal par du plastique (le secteur automobile fait cela depuis des années), mais elles peuvent également avoir recours à des matériaux de remplacement issus de processus de fabrication différents.

Par exemple, puisque le secteur automobile remplace un matériau lourd, l’acier, par un matériau plus léger, le plastique, l’industrie sidérurgique s’est dit qu’elle devait trouver une parade à cette évolution. Elle a donc développé toute une gamme de nouveaux aciers qui, lorsqu’ils sont produits de manière appropriée, permettent d’obtenir des gains de poids encore plus importants. Ainsi, l’innovation peut consister à remplacer un matériau A par un matériau B, ou bien, partant du matériau A, à le repenser et à en modifier le processus de fabrication pour aboutir aux améliorations spécifiques nécessaires.